ULA hat angekündigt, dass der erste Vulcan im Mai gestartet wird

Laut United Launch Alliance (ULA) wird die Vulcan Centaur-Rakete am 4. Mai zum ersten Mal starten. Bei der Wahl des Datums wurden die primäre Nutzlast, der Peregrine-Mondlander von Astrobotic, und andere Überlegungen berücksichtigt. Einige der anderen Überlegungen umfassten die Missionsanforderungen der Nutzlast. Peregrine, die Mondlandefähre von Astrobotic, hat jeden Monat ein begrenztes Zeitfenster von wenigen Tagen, um ihren Weg zum Mond zu navigieren.


Der Start wird auch eine Nutzlast für die Weltraum-Gedenkfirma Celestis beinhalten. Darüber hinaus werden zwei Demonstrationssatelliten für die Breitbandkonstellation Project Kuiper von Amazon vorgestellt. Für den Start hat ULA ein Zeitfenster von etwa vier Tagen. Die Vulcan Centaur-Rakete führt derzeit mehrere Tests im Space Launch Complex 41 durch. In den nächsten Tagen wird sie für Tanktests und mindestens eine nasse Generalprobe auf die Plattform ausrücken. Dabei wird das Fahrzeug vollständig betankt. Darüber hinaus wird es einen Übungs-Countdown durchlaufen, bevor es kurz vor der Zündung des Motors pausiert. Die Rakete rollt nach dem Feuern der Flugbereitschaft zur Startrampe zurück. Es kehrt zur Integrationseinrichtung zurück, um die Nutzlast zu integrieren.


Der Abschluss der formalen Qualifizierung des BE-4-Triebwerks ist die Hauptpriorität für ULA und Blue Origin. Blue Origin ist die Firma, die den BE-4-Motor herstellt, der die Vulcan Centaur-Rakete antreibt. Das „Schrittmacherelement“ für den Start ist laut ULA-CEO Tory Bruno das BE-4-Triebwerk. Laut Bruno schnitt die Flüssigsauerstoffpumpe um etwa 5 % besser ab als erwartet oder bei anderen Triebwerken beobachtet. Bei der Erprobung eines von zwei Triebwerken wurde dies im Rahmen des Qualifizierungsprozesses beobachtet.


Die Ingenieure entschieden, dass die erhöhte Leistung nur eine „Schwankung von Einheit zu Einheit“ war. Es wurde festgestellt, dass es kein Problem mit dem Motor selbst war, nachdem der Motor vom Prüfstand entfernt und zerlegt wurde. Der Abschluss der Qualifikationstests soll den Einsatz bereits Mitte April ermöglichen. Die Entscheidung, Vulcan am 4. Mai zu starten, wurde getroffen, weil das Startfenster für Peregrine im April früh im Monat beginnt


Der Start von Boeings CST-100 Starliner auf seinem ersten bemannten Flug über Atlas 5 ist eine weitere wichtige ULA-Mission, die sehr bald nach dem Starttermin von Vulcan stattfinden wird. Beamte von Boeing und NASA gaben an, dass sie im Zeitplan seien, das Fahrzeug Mitte bis Ende April startbereit zu haben. Weitere Starts auf dem Manifest von ULA können jetzt organisiert werden. Wie Missionen wie Starliner betroffen sein könnten, ist zu diesem Zeitpunkt noch ungewiss.


ULA plante den ersten Vulcan-Einsatz im ersten Quartal des Jahres. Die Verzögerung sollte keine negativen Auswirkungen auf die Vorbereitungen haben, das Fahrzeug für seinen anfänglichen nationalen Sicherheitseinsatz im 4. Quartal zu zertifizieren. Gemäß dem Zeitplan muss ULA sowohl diesen Start als auch einen weiteren durchführen, der das Frachtraumschiff Dream Chaser von Sierra Space transportieren wird.